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Cambiamenti climatici 30 marzo 2018

Giorgio Giordano

Secondo una ricerca pubblicata ieri sul Journal of Climate, il deserto del Sahara si è espanso di oltre il 10 per cento in poco meno di un secolo. «I nostri risultati sono specifici per il Sahara, ma probabilmente hanno implicazioni anche per gli altri deserti del mondo, che potrebbero crescere a seguito del surriscaldamento globale» ha detto Sumant Nigam, professore di scienze atmosferiche e oceaniche all’Università del Maryland. I ricercatori hanno analizzato i dati delle precipitazioni stagionali in tutta l’Africa dal 1920 al 2013: le aree intorno al Sahara, che un tempo non erano regioni desertiche, ora possono essere classificate come deserti, ovvero luoghi con precipitazioni medie molto basse, in genere 100 millimetri o meno all’anno. Molte aree intorno al Sahara ora scendono al di sotto di questa soglia. L’espansione del Sahara deriva da una combinazione di fattori antropici e naturali.

Il confine tra Sahara e Sahel

L’espansione è più evidente durante i mesi estivi: il team, infatti, ha stabilito che in estate, nei 93 anni considerati dallo studio, il Sahara ha manifestato un aumento di quasi il 16 per cento della superficie media. A sud il Sahara confina con la zona di transizione semi-arida del Sahel: lo studio dimostra che mentre il Sahara si espande il Sahel si ritira, sconvolgendo i fragili ecosistemi delle praterie e le società stanziate nella regione. Secondo la ricerca, infatti, il bacino del Ciad, che si trova nella regione in cui il Sahara si è insinuato verso sud, si starebbe prosciugando. Peraltro, in controtendenza, una ricerca di circa un anno fa, condotta da un team di scienziati americani e tedeschi e pubblicata sulla rivista scientifica Earth System Dynamics, indicava un brusco aumento delle precipitazioni nel Sahel e pure su alcune aree del Sahara, con fasi più frequenti e prolungate di siccità lungo l’area del Mediterraneo e sull’Europa meridionale.

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Le mutazioni del clima africano nel corso dei millenni

Il Sahara si trasformò in una prateria punteggiata di laghi circa 14.800 anni fa, a causa dell’intensificarsi dei monsoni. Per millenni ha ospitato una vegetazione rigogliosa e ha consentito il proliferare della fauna, favorendo gli insediamenti umani. In precedenza si riteneva che il passaggio da un Sahara “verde” a uno arido e sabbioso fosse stato un evento rapido, avvenuto nel corso di alcuni secoli. Ma uno studio di alcuni anni fa, condotto dall’Università di Colonia in Germania, ha dimostrato che la desertificazione si è manifestata attraverso un processo graduale, avvenuto tra 5600 e 2700 anni fa, in risposta al progressivo indebolimento dell’intensità dei monsoni. Gli scienziati hanno ricostruito l’intera storia del Sahara: 40 milioni di anni fa era ricoperto dall’Oceano, poi, 3 milioni di anni fa si è trasformato in deserto; da allora oscilla tra l’essere una distesa verde e una landa desolata, con un ritmo di circa 20.000 anni (ma dopo la fine dell’ultimo periodo glaciale i tempi sembrano essersi abbreviati, essendo rimasto verde per soli 12.000 anni).

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